Notice: Undefined offset: 1 in /home/users/d/e/dealeb/www/phtdocs/columns.php on line 29
Luc Sala's columns • Dealer Info

USA update: zomer 2003

Hoe kwetsbaar de moderne samenleving is bleek de afgelopen weken weer eens, toen in de Verenigde Staten zowel het lastige Blaster virus/worm als een enorme stroomstoring vooral veel huishoudens en kleine bedrijven teisterden. Paniek en woede en in zekere zin terecht, want zowel de elektriciteitsbedrijven als Microsoft lieten de boel versloppen en investeerden niet genoeg in veiligheid en betrouwbaarheid. De kranten staan er vol van, want zonder stroom en zonder PC valt je leven snel stil, nog afgezien van de mensen die in liften opgesloten zaten of medisch gezien afhankelijk zijn van elektriciteit.
Amerika maakte zich weer even kwaad, Bush belooft de zaak indringend te onderzoeken, maar zoals vaak sukkelt men waarschijnlijk wel weer verder tot de volgende ramp of de volgende bug.
Ik loop en rijd hier nu al weer een paar weken rond en ben verbaasd over hoe snel de publieke opinie dingen vergeet, de oorlog in Irak is hier niet meer dan een lasting item uit het verleden. Men denkt hoogstens na over hoe er bezuinigd kan worden op de salarissen en toelagen van de troepen daar, van enig schuldgevoel is geen sprake. Men ziet in brede kringen, ook ter linkerzijde, het optreden van Bush als een moedige daad, misschien wat ondoordacht, maar wel helemaal in de Amerikaanse helden-traditie en waar gehakt wordt vallen spaanders. De angst voor terrorisme wordt handig gevoed, men went aan de controles en inbreuk op privacy en grondrechten, je bent hier a priori schuldig als je de verkeerde naam, huidskleur of geloof hebt.
Wie in Nederland klaagt over stijgende prijzen, moet eens gaan shoppen in bijvoorbeeld San Francisco. Zelfs met een relatief lage dollarkoers krijg je daar weer even het euro-gevoel, alles is dubbel zo duur. Nu is dat bij een gemiddeld maandinkomen van 3000 dollar en een minimum-uurloon van rond de 9 à 10 dollar ook begrijpelijk en geeft misschien aan dat die dollar nog wel verder omlaag kan, maar toch. Je schrikt vooral als je eten gaat inkopen en daarbij een tikje 'gezond' wil blijven. Dingen als sla (een dollar of 3 per krop), of brood (minimaal 4 dollar plus tax) zijn absurd duur en ook fruit kost er een vermogen, hoewel het allemaal in de buurt wordt verbouwd. Je kunt echt beter in een restaurant eten dan zelf iets klaarmaken, wat iedereen dan ook doet.
De economie in de VS is een marge-spel, het gaat erom een product met zo hoog mogelijke marge naar de klant te brengen, op een moment dat die daar net aan toe is. De prijsverschillen tussen de buurtwinkels en de grote discounters als Costco zijn enorm, daar betaal je de helft of minder. Je ziet iedereen dan ook slepen met bulkverpakkingen, in zo'n superdiscount verkopen ze van alles, van prepaid kaarten tot (daar erg dure) PC's, maar ook stapels meloenen en veel eigen merk spul. Opvallend is dat de vitamins, food supplements en zo, ooit erg duur en voor Numico de reden om daar miljarden in te steken, nu ook als eigen merk in bulk worden aangeboden. Health is business, maar wie succes heeft ziet z'n marges snel aangetast doordat een ander het ook op de markt gooit. Het is een spel, waarbij de domme en onwetende consument zo veel mogelijk wordt geplukt, iets wat je bijvoorbeeld merkt bij telecom-tarieven, bij prepaid wordt je op een manier bedonderd, die in Europa nooit geaccepteerd zou worden. Maar ook het bankieren is een spelletje, men werkt er met een volstrekt achterhaald systeem met cheques en honderden banken met allemaal eigen ATM's, iedereen is continu bezig z'n account in 'balance' te houden. Het voordeel, en misschien wel de reden dat men er niets aan wil veranderen, is dat je geldhandelingen vrijwel onzichtbaar blijven, een groot deel van de Amerikaanse economie speelt zich af in het duister van de personal cheques en cash betalingen, afgehandeld door zoveel banken en instituten, credit card operators en instanties, dat traceren ondoenlijk is.
De gegevens zijn er misschien wel, maar de pure massa ervan maakt systematische tracing in de praktijk ondoenlijk. Dat merk je ook bij autohuur en hotels, een jaar geleden vroegen die om vingerafdrukken en uitgebreide identificatie en registratie, nu is je credit-card weer voldoende. Men heeft waarschijnlijk ingezien dat men wel bergen data kan vergaren, maar er iets mee doen is moeilijker en kost handenvol geld.
Een paar weken rondreizen in de VS en je bent ook weer even bij voor wat betreft ICT retail. Hier gebeurt het, hier zijn de nieuw trends. Dat is tenminste het idée, want de VS is toch de bakermat van de computerhandel en de trends daar bepalen hoe het er hier uit gaat zien. In de VS was de Internet-direct verkoopmethodiek van Dell de afgelopen jaren de bepalende factor in de retail en niemand kan ontkennen, dat we nu ook in Europa die kant opgaan. Internet is het verkoopkanaal voor 'volwassen' klanten, met de dozenschuivers en bruingoed-grijsgoed ketens voor de massa met weinig krediet.
Als de huidige droevige trend in de PC- retailparadijzen in de VS blijft aanhouden, ziet het er niet goed uit. Zelfs bij een toch wat hoopvoller economie zie je dat de mensen hun geld niet aan ICT uitgeven. Men probeert bijna krampachtig de omzet op peil te houden, de grote truc is de no-interest aanbieding, maar ook voor witgoed en computers. Krediet is duur, de meeste mensen 'maxen' hun credit-cards uit en dat kost ze meer dan 20% rente, dus zoekt men naar goedkopere manieren om toch de consumptie op peil te houden. Dat lukt ook nog, want de huizenprijzen blijven op peil, de hypotheekrente was laag (maar stijgt nu iets) en de consument koopt weer iets gemakkelijker. Met flink wat hulp, want voor PC's krijg je zomaar 18 maanden gratis krediet en dat is eigenlijk absurd, want als je niet zou betalen hebben ze er weinig aan om zo'n PC te 'repossesen', want wat is een oude PC nog waard.
De grote bruingoed/grijsgoedketens als Best Buy doen steeds meer DVD, home theater, phone en camera in de mix, je loopt in hun gangpaden eerder tegen low-tech appliances als blenders en strijkijzers op dan tegen stapels harddisks. De computerhoek krimpt, het is een gewone artikelgroep geworden. Ketens als CompUSA zijn nog wel helemaal op de computer gericht, maar ook daar zie je steeds meer DVD en met name de systemen doen het slecht, met steeds minder merken en ook in grote gespecialiseerde zaken is nauwelijks voorraad. HP/Compaq is prominent, maar de B-merken zie je nauwelijks meer, alleen e-Machines kom je veel tegen en hier en daar wat Sony Vaio. Laptops zijn in de aanbieding, na de lente-boom zijn er te veel geproduceerd en gaan ze in de dump.
Je krijgt wel het gevoel dat HP/Compaq op het goede moment de onbetwiste marktleider is geworden, je ziet nauwelijks wat anders in de schappen en in de advertentie-supplementen van de zondagskrant. De marketing acties van HP zijn goed getimed, maar de prijzen blijven onder druk door Dell en de Internetters.
Overigens bleef de aankondiging van nieuwe producten door HP vrijwel onopgemerkt, midden in een warme zomer en vlak voor de Blaster/Blackout. Het duidelijkste B-merk is e-Machines, in de budget-sfeer en snel reagerend op hardware-prijsschommelingen. Een prima product, goed neergezet en installatievriendelijk, een van de weinige aanbieders die ook kale upgrade-boxen aanbiedt, dus de omruilmarkt, waarbij men zelf de harddrive even overzet naar de nieuwe kast met een snellere CPU etc. De snelle en hippe game-specials met de snelste hardware zie je nauwelijks bij de grote discounters, dat is een Internet markt voor specialisten. Apple is er nog steeds en doet duidelijk z'n best om een eigen eiland te hebben en te onderhouden (inclusief personeel) in de grote PC-superzaken.
Het draait in de PC-handel duidelijk om upgrades, externe harddrives, DVD-writers, maar hard loopt het niet, tenminste niet in de zomer. Het weggeven van een DVD-speler bij van alles is gemeengoed, koop 24 pakken orange-juice en je kunt er al een meenemen voor 30 dollar.
Software is ook een magere business geworden, de grote pakketten zie je nauwelijks in het schap, het is allemaal budget spul, grapjes als zelf te bedrukken book-sox (overtrekken/kaften) en kinderspul. Games blijven wel vrij prominent, maar de xBox is geen trekker meer, de ruzie met nVidia (ATI greep de order voor de volgende generatie xBox) maakt vooral duidelijk dat Microsoft aan het schrapen is. En na de Blaster-aanval zou er wel eens een anti-Microsoft golf kunnen volgen, de politiek zoekt zondebokken en dan gaat men liefst voor de 'deep pockets'.
Veel aandacht geeft men in de shops aan telefonie en PDA's, maar de stap naar 3G is nog ver weg. De klanten beseffen dat ze langzaam worden gemolken, de gemiddelde cell-phone rekening kruipt van 30 naar 40 dollar. En digitale fotografie met nu overal ook de goedkopere webcam en video-camera's in de PC-zaken is de laatste hype. Zeker 20% van de handel qua winkeloppervlak zit 'm in inkt, papier, CD's en eigenlijk vrij gewone office supplies, meubelachtige dingen, kabels en spullen met een dure verpakking en hoge marge. Op een PC van 399 dollar verdient men weinig, maar de kabeltjes maken veel goed. Daar zit de marge, daar zit de upselling en zelfs bij een toch redelijk goed aangeschreven zaak als Fry's probeert men je een 40 dollar USB koppeling aan te praten waar een 3 dollar NIC-UTP kabeltje net zo goed is.
De kleine mon-pop shops hebben het moeilijk, ze moeten het hebben van upgrades en gebruikers met problemen, je password vergeten is een grap waar ze dan op uurbasis (60 dollar) wel even naar willen kijken. Upgrades van verouderde machines is voor die kleine zaakjes nog leuke handel, omdat de grote zaken ook wel installatie en ugrades aanbieden, maar daar toch vrij fors voor rekenen, je 45 dollar memory upgrade gaat in de kast voor 50 dollar extra! Service kost geld, dat weet de Amerikaan.
De retailers zelf zijn somber, men hoopt op een goed kerstseizoen, maar om daar al in augustus over te dromen geeft wel aan dat het niet erg goed gaat. Men verwacht dat de aanvang van het schoolseizoen misschien nog even wat lucht gaat geven, high schools en colleges eisen tegenwoordig dat de kids een laptop of PC hebben. Men hoopt dat het consumentenvertrouwen op peil blijft, maar vreest met name de rente-verhoging die nu vooral bij hypotheken en consumentenkredieten voelbaar wordt. Je huis is je kapitaal, vooral gevoelsmatig en als je hypotheeklast hoger wordt neemt de waarde af en dat gaat men bezuinigen. Emotie blijft wat dat betreft de motor van de economie en het is een erg gevoelig motortje!

L.S. (DI 29 aug 2003)

© Dealer Info

Archief oudere columns

Home

Dieptedossiers

Dealer Info TV

Dealer Info

Agenda

ICT webnieuws

Partnerdagen

Luc Sala's columns

Contact

Bedrijvengids

Archief

 

Vacatures

 
website development: GF&FA
Dealer Info • home
Vakblad voor ICT & CE retailers

Luc Sala's Blog
Shuttle Computers Handels GmbH
Wave Computers Nederland
ScanSource
G DATA Software AG
Dealer Info
Asus
Primacom